Nanotecnología para convertir plantas en plástico

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Investigadores de la Universidad de Utrecht han sido capaces de producir materiales que componen el plástico sin utilizar como base ningún subproducto proveniente del petróleo.

Un equipo de la Universidad de Utrecht ha conseguido reproducir componentes químicos como el etileno y el propileno, ampliamente utilizados en multitud de productos desde bolsas de plástico a CD o alfombras. Dichos componentes son extraídos habitualmente del petróleo.

La novedad radica en que en esta ocasión los han obtenido a partir de materiales orgánicos gracias a un tipo de catalizador de hierro hecho con nanopartículas.

Las nanopartículas de hierro que funcionan como catalizador (zonas oscuras) miden tan sólo 20 nanómetros de diámetro

Tal y como señala Reuters, este proceso ya existía a través de los bioplásticos desarrollados a partir de cultivos de maíz y azúcar, pero tienen un uso muy limitado al no sustituir totalmente las propiedades de los componentes obtenidos del petróleo.

La química obtenida por este equipo de investigadores sí permite producir los mismos componentes, por lo que su potencial es elevado.

El problema es que, al conseguirse el mismo plástico que el tradicional, tampoco es biodegradable, aunque provenga de recursos renovables. Por otra parte, este desarrollo basado en nanopartículas también podría caer en las mismas contradicciones de otros productos fabricados a partir de la biomasa: El reemplazo de campos de cultivo de alimentos por otros para este tipo de procesos químicos.

No obstante, Krijn De Jong, responsable del proyecto, ha asegurado que, de seguir adelante su desarrollo, se utilizarían fuentes no alimentarias como árboles de crecimiento rápido o pastos.

La producción de plástico mediante este proceso aún se encuentra en una fase muy temprana, por lo que no llegaría a su producción masiva hasta dentro de varios años.

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